Y al final, ¿qué es un neutrino?

Lo he estado pensando. Desde hace tiempo, ciertamente, pero más en los últimos días. Seguramente, una de las razones es el hecho de estar enseñando física y de, como profesor-investigador, estar a la expectativa de atraer la atención de estudiantes que quieran unirse al mundo de la física, y en particular, al estudio de esta elusiva partícula.

Como quiera que sea, ¿qué es un neutrino? Sin entrar en detalles “técnicos”, se me ha ocurrido que, al final de cuentas, el neutrino es un salvavidas. Y es que se puede decir que el neutrino se formuló, se postuló, se “definió” para salvar la vida de uno de los principios de la física más importantes: la conservación de la energia (fue el físico Wofgang Pauli quien lo hizo por allá en 1930: “…the possibility that there could exist in the nuclei electrically neutral particles,…”).

Al tiempo se pueden decir más cosas. Cosas desde la física, que es lo más importante. El neutrino es una de las partículas fundamentales existentes en la naturaleza; después de los fotones, los neutrinos son las partículas más abundantes en el Universo (así que son las partículas masivas más abundantes); es un primo-hermano del electrón (al menos uno de ellos); no tiene carga eléctrica; su masa es muy pequeña (mucho más que la masa del electrón); que… Y se pueden dar detalles, características y más explicaciones técnicas para tratar de explicarlo.

Y sin embargo, aun “sabiendo” todo esto, seguimos sin entenderlo tan profundamente como entendemos las demás partículas fundamentales. Tan interesante e importante es la física de esta partícula, que nos ha permitido saber que el Modelo Estándar de partículas elementales debe ser modificado, extendido, para poder explicar los fenómenos que experimentan los neutrinos. Claro está que en la actualidad hay muchos argumentos más a favor de esta necesidad, pero creo no equivocarme al decir que los neutrinos fueron los primeros en evidenciarla.

Alguien dijo que “los neutrinos son los vampiros de la física.”

Hay mucho más por decir. ¡Y hay mucho más por descubrir! Seguiré escribiendo sobre los neutrinos. Pero no solo sobre ellos.

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